¿Cómo se ve la imagen en una cámara oscura?

Para qué servía la cámara oscura

En el Museo de Ciencias de Londres se encuentra una cámara oscura que fue propiedad de Joshua Reynolds.    El dispositivo en sí es sencillo; es esencialmente una cámara estenopeica, y puede producirse en cualquier «habitación oscura» de tamaño conveniente.    La luz que pasa a través de un minúsculo orificio o de una lente de tamaño adecuado se proyecta, tenuemente, sobre la pared de enfrente, donde se hace aparecer un epítome del mundo sorprendentemente claro pero invertido.      El de Reynolds es un modelo miniaturizado que, mediante un esfuerzo artesanal, se ha conseguido que tenga el tamaño, la forma y la apariencia externa de un libro grande cuando se colapsa.

Me ha intrigado especialmente la cámara oscura de Reynolds, que se ofrece como un rompecabezas mimético en varios aspectos.    Está, por supuesto, el hecho de que parece un libro cualquiera.    Pretende pasar por un objeto, en parte para que pueda ser guardado en la biblioteca de cualquier caballero, pero, ciertamente, en parte como una broma sobre sí mismo, ya que su propósito es ofrecer una versión sorprendentemente realizada y miniaturizada del mundo.    Ofrece una representación que pasa por real.    De tamaño aproximado, la cámara oscura es una miniaturización del mundo al que se enfrenta.

Cuándo se inventó la cámara oscura

Una cámara oscura es una habitación oscura con un agujero en la pared que se utiliza como metáfora de la percepción humana y de la creación de imágenes. Si el cuarto oscuro tiene el tamaño de una caja, se habla de una cámara estenopeica.

La cámara oscura, también denominada imagen estenopeica, es el fenómeno óptico natural que se produce cuando la imagen de una escena situada al otro lado de una pantalla (o, por ejemplo, de una pared) se proyecta a través de un pequeño orificio en esa pantalla como una imagen invertida y al revés (de izquierda a derecha y al revés) en una superficie opuesta a la abertura. El entorno de la imagen proyectada tiene que ser relativamente oscuro para que la imagen sea clara, por lo que muchos experimentos históricos de cámara oscura se realizaron en habitaciones oscuras.

El término «cámara oscura» también se refiere a las construcciones o dispositivos que hacen uso del principio dentro de una caja, tienda o habitación. Las cámaras oscuras con una lente en la abertura se utilizan desde la segunda mitad del siglo XVI y se hicieron populares como ayuda para el dibujo y la pintura. La caja de la cámara oscura se convirtió en la cámara fotográfica en la primera mitad del siglo XIX, cuando se utilizaron cajas de cámara oscura para exponer materiales sensibles a la luz a la imagen proyectada.

Cómo funciona la cámara oscura

El vídeo de la derecha muestra a un grupo de personas que, inspiradas en la obra de Abelardo Morell, intentan hacer una cámara oscura en una oficina. Hacen que la habitación esté totalmente a salvo de la luz (completamente oscura) pegando sábanas negras en las ventanas. A continuación, hacen un pequeño agujero para que entre un chorro de luz brillante y aparezca una imagen invertida en la pared opuesta.  La razón de que esto ocurra es que la luz viaja en línea recta (pido disculpas a los físicos por esta explicación demasiado simplista).

Esta imagen ayuda a explicar cómo viaja la luz por el espacio. La luz de la parte superior de la vela viaja hacia abajo a través del agujero hasta la parte inferior de la pared opuesta. Del mismo modo, la luz de la parte inferior de la vela aparece proyectada en la parte superior de la pared dentro de la caja, haciendo que la imagen aparezca al revés. Los artistas descubrieron este fenómeno hace cientos de años y lo utilizaron para ayudarles a crear imágenes realistas de los mundos exteriores en una superficie bidimensional.

Hay algo mágico en descubrir este fenómeno y en encontrar formas de verlo por ti mismo. Las siguientes actividades son relativamente fáciles de realizar en un entorno de clase normal y no requieren ninguna herramienta especialmente sofisticada. Suelo empezar mi curso de fotografía (en 9º curso) con este tipo de actividades, junto con experimentos en el cuarto oscuro, para que los alumnos desarrollen una comprensión real (para un fotógrafo) del funcionamiento de la luz. Al crear sus propias cámaras sencillas, pueden empezar a comprender el funcionamiento de las cámaras mucho más sofisticadas que utilizarán más adelante en el curso.

Cómo hacer una cámara oscura

Ni siquiera las grandes mentes de la antigüedad tenían claro que vemos como resultado de la luz del sol que se refleja en los objetos que nos rodean y entra en nuestro ojo. Euclides y Ptolomeo, por ejemplo, pensaban que el ojo veía los objetos proyectando la luz sobre ellos.

Una de las formas de hacerlo fue el intento de explicar el efecto de la cámara oscura; en este caso, se proyecta una imagen invertida de una escena sobre una superficie como resultado de la luz de la escena que pasa a través de un pequeño agujero.

El efecto puede entenderse si se aprecia que la luz llega a la superficie viajando en línea recta desde cada punto de la escena. Un pequeño agujero en un techo o una pared puede producir el efecto en una habitación oscura. Sin embargo, si el agujero es demasiado pequeño la imagen será demasiado tenue, si es demasiado grande la imagen será borrosa (ya que la luz de cada punto puede iluminar una zona más amplia de la «pantalla»).

El efecto de la cámara oscura es impresionante (incluso hoy en día) y poco común, por lo que los primeros relatos ofrecen una visión de la comprensión de la óptica en aquella época. Por ejemplo, mientras que en China se describió con precisión hacia el año 400 a.C. y posiblemente no se repitió hasta Ibn al-Haytham hacia el año 1020, en Europa occidental seguía sin explicarse.